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Encuentran fósiles de una pequeña ballena que vivió hace 41 millones de años

Gracias a los fósiles de esta ballena, perteneciente a una familia extinta, se sigue conociendo la historia evolutiva de estos animales.

La historia evolutiva de las ballenas agrega otro episodio importante a su línea con el hallazgo de los fósiles del basilosaurido más pequeño conocido hasta la fecha. Se trata de una especie extinta que vivió en un antiguo mar ubicado en el actual territorio de Egipto. Debido a que el ejemplar hallado falleció en un punto cercano a su edad adulta, los científicos nombraron al animal en honor a Tutankamón, el faraón que murió a los 18 años.

Esta nueva especie ha sido dada a conocer, en el rigor científico, como Tutcetus rayanensis. Al haber vivido hace 41 millones de años, la ballena referida es uno de los registros más antiguos que se tiene de esa familia en África. Por si fuera poco, con su descubrimiento, se amplía el conocimiento en torno a las primeras ballenas.

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El estudio, recientemente publicado en Communications Biology, describe a la especie como el basilosaurido de menor tamaño encontrado al día de hoy, pues llegaba a alcanzar los 2.5 metros de largo y unos 187 kilogramos. No resta decir que en esta familia extinta de cetáceos las especies medían entre 4 y 18 metros.

De la tierra al mar

Los restos de la ballena dan cuenta del cráneo, de los huesos hioides y de la vértebra atlas. Los paleontólogos dieron con los fósiles hace cinco años en la Depresión de Fayum, una cuenca desértica cercana al río Nilo. Gracias al análisis de las piezas los investigadores determinaron que el ejemplar murió poco antes de llegar a su edad adulta.

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De acuerdo con los responsables del estudio, el que los dientes de este ser tuvieran el esmalte muy liso es un indicador de que la dieta blanda que llevaba, misma que puedo estar compuesta de peces, calamares y pulpos.

En general, los basilosáuridos representan un momento de suma relevancia para comprender la historia evolutiva de las ballenas. Con ellos se amplía el panorama de cómo fue que estos animales vivieron su transición de la tierra al mar.

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Alberto Milo

Periodista mexicano egresado de la Universidad Nacional Autónoma de México. Vivo maravillado con todo lo que la Tierra y el Universo nos van revelando a través del importante trabajo de los científicos. Por eso, mi deseo es acercar a los lectores de Nat Geo a estas historias que nos recuerdan, además, que cualquier problema personal se ve mucho más pequeño y fácil de resolver si se le mira desde la misma perspectiva que nos permita admirar la inmensidad del cosmos.

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