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Comienza la Sexta Extinción Masiva del planeta (y es causada por el hombre)

La sexta extinción masiva del planeta se debe a la destrucción de hábitats, sobreexplotación de especies, contaminación y el cambio climático.

La historia registra cinco extinciones masivas ocurridas en el planeta. Las más popular de ellas es la de los dinosaurios hace más de 60 millones de años. Hoy estamos en la antesala de la sexta (también llamada extinción del Antropoceno), según diversos estudios científicos. Quizás lo más notorio de ello es que el hombre es el responsable de ello y no habrá manera de frenar lo inevitable. ¿Cómo será la sexta extinción masiva del planeta? El panorama marcha de la siguiente manera.

Los diversos hallazgos que anticipan la sexta extinción masiva del planeta

Investigadores mexicanos y estadounidenses encontraron que, desde 1500, han desaparecido unas 338 especies. Otras 279 se pueden encontrar en los zoológicos o posiblemente ya se hayan extinguido desde tiempo atrás.

Para estos hallazgos usaron la base de datos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) para estimar la actual ratio de extinción de especies. Su investigación se centró en los vertebrados, ya que son de los que hay más datos, tanto en registros fósiles como históricos.

En total, 617 especies de vertebrados han desaparecido, y la mayoría de las extinciones se han producido en el último siglo, según publican en Science Advances.

En la actualidad, animales como el oso polar, el oso panda, la ballena, el elefante o el gorila de montaña, viven amenazados por diversas razones, todas causadas por la mano del hombre.  Getty Images

Las extinciones anteriores se debieron a causa naturales completamente. La que el mundo está a punto de enfrentar tiene al hombre como el principal autor y responsable, tal y como afirma Gerardo Ceballos, investigador del Instituto de Ecología de la Universidad Nacional Autónoma de México y principal autor del estudio.

«Nuestro trabajo indica que ya hemos entrado en la Sexta Extinción Masiva, sin duda alguna. La diferencia es que todas las anteriores fueron causadas por fenómenos naturales, esta está siendo causada por el ser humano. Otra diferencia es el periodo tan corto en que está ocurriendo».

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Los invertebrados también sufren una situación angustiante

Otro grupo de investigadores, en este caso expertos biólogos de la Universidad de Hawái en Manoa y el Muséum National d’Histoire Naturelle en París, Francia, enfocó sus esfuerzos en revisar el panorama correspondiente a las especies invertebradas, como caracoles o babosas, para hacer hallazgos que hacen de la situación algo dramático.

«Las tasas de extinción de especies aumentaron drásticamente y la disminución de la abundancia de muchas poblaciones de animales y plantas está bien documentada, pero algunos niegan que estos fenómenos equivalgan a una extinción masiva», dijo en un comunicado Robert Cowie, autor principal del estudio y profesor de investigación en el Centro de Investigación de la Escuela de Ciencias y Tecnologías de los Océanos y la Tierra (SOEST) de la Universidad de Hawai Manoa.

Los invertebrados también se encuentran en un panorama desalentador en el escenario de la Sexta Extinción Masiva. Getty Images

«Esta negación se basa en una visión sesgada de la crisis que se centra en los mamíferos y las aves e ignora a los invertebrados, que por supuesto constituyen la gran mayoría de la biodiversidad.   Incluir a los invertebrados fue clave para confirmar que efectivamente estamos presenciando el inicio de la Sexta Extinción Masiva en la historia de la Tierra», dijo Cowie.

Al extrapolar las estimaciones obtenidas para animales como caracoles terrestres y babosas, Cowie estima que desde el año 1500, la Tierra ya podría haber perdido entre el 7,5 y el 13 % de los dos millones de especies conocidas, es decir, de 150.000 a 260.000 especies.

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¿Qué está causando la sexta extinción masiva del planeta y cuáles serán sus consecuencias?

Hay cuatro principales factores para que la sexta extinción haya arrancado y sea una realidad: la destrucción de distintos hábitats, la sobreexplotación de ciertas especies, la contaminación y el cambio climático.

Las consecuencias de ello se manifestarían de maneras muy  variadas. Lo primero que se vería sería una escasez en los suministros de alimentos.

“Gran parte de nuestra alimentación depende de la polinización”, afirma Corey Bradshaw, profesor de ecología global en la Universidad Flinders de Australia del Sur.

“Alrededor de un tercio del suministro mundial de alimentos depende de polinizadores como las abejas, y, si mueren, los rendimientos agrícolas podrían caer en picado”, afirma Bradshaw.

También hay que tomar en cuenta que millones de personas dependen de las especies silvestres para alimentarse y ganarse la vida, sobre todo de actividades como la pesca.

La fertilidad del suelo también se vería dañada con la desaparición de ciertas especies. Esto podría erosionar los suelos, provocando un aumento en las inundaciones y una menor fertilidad. Esto afectaría de manera delicada a los cultivos.

Getty Images

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Conclusiones en torno a la sexta extinción masiva

A estas alturas, los proyectos para frenar el calentamiento global parecen ser insuficientes, pues el daño parece mayor a cualquier esfuerzo realizado.

En las extinciones masivas causadas por la propia naturaleza, al menos tres cuartas partes de las especies dejan de existir en unos 3 millones de años, aproximadamente. Sin embargo, en las condiciones actuales, podríamos estar en camino de perder ese número en unos cuantos siglos.

En un informe histórico publicado en 2019, se afirma que en las próximas décadas, al menos un millón de especies corren el riesgo de desaparecer, aunque muchos científicos dicen que podría ser un recuento insuficiente e inexacto, debido a la complejidad en el comportamiento de los propios ecosistemas.

La suerte para el siguiente paso de nuestro planeta está echada…

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Rodrigo Ayala

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